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Música y películas en tu PC
¿Sabés cómo se conserva la calidad de la música y las películas en un CD?


¿Qué es un archivo de audio?
Un archivo de audio consiste en un "array" de números. Un array es una matriz de datos, todos del mismo tipo, posicionados desde cero por un entero. Cada uno de estos números representa el volumen y la frecuencia de sonido en un instante de tiempo. Puestos todos estos números juntos y ejecutados por el reproductor apropiado, generarán un flujo cambiante de frecuencias y volúmenes que serán entonces voz, música o efectos de sonido.

¿Qué es un archivo de video?
Los archivos de video se comportan de manera similar, aunque utilizan los números para definir colores, brillo, contraste o coordenadas de cada parte de la cambiante serie de cuadros (frames) que componen una 'película' o secuencia de imágenes. La manera en que los números son usados para representar la información de un archivo es llamada "formato de archivo", en inglés: 'file format'. Existen varios formatos para audio y otros tantos más para el video. Cada formato utiliza una fórmula única para determinar el orden y el comportamiento de cada número del array que será usado para representar el audio y el video.

Conservando la calidad
El audio y el video se almacenan en las computadoras en forma de archivos en diferentes soportes, desde discos duros hasta CD-ROMs e incluso en Internet. Estas imágenes o audio guardados en su formato original, ocupan muchísimo espacio. Es por eso que este almacenamiento debe ser 'inteligente'. No se trata nada más de copiar/capturar el material desde una unidad reproductora o emisora de señal (videocassetera, lectora de DVD, lectora de CD, videocámara): también necesitamos "comprimir". Estas imágenes o audio, descomprimidos, ocuparían muchísimo, de ahí que necesitemos algo que reduzca su tamaño sin perder calidad, ahí entran los codecs.

¿Qué es un Codec?
Un codec no es más que una especie de programa que sirve para comprimir y descomprimir las imágenes y el audio de un contenido multimedia (película, música...). De hecho, codec son las iniciales de COmpresor / DECompresor. Quizá el codec más famoso sea el MP3. Nos sirve de ejemplo. Una canción que en MP3 nos ocupa unos 4 MB en muy buena calidad, descomprimida podría ocupar por poner un ejemplo, 20 MB. La función del codec es precisamente ayudar a disminuir el tamaño del archivo sin perder calidad. Igualmente para descomprimir un video/audio necesitamos el codec con el que fue comprimido, no nos vale otro. Esto es porque cada codec tiene su forma de comprimir, sus propios algoritmos, distintos en cada caso. De ahí la gran cantidad de codecs que existen, unos mejoran calidad, otros mejoran compresión.

¿Cómo se comprime la música?
MP3 consigue combinar calidad de sonido con un tamaño de archivo pequeño, convirtiéndose en un standard de audio en Internet. Su clave se encuentra en que un sonido MP3 no contiene todos los detalles del audio que no son captables por el oído humano y que sí que están en los sonidos originales. Es decir, si un detalle del sonido no puede ser escuchado por el oído humano, ¿por qué no eliminarlo? Y así se hace, el resultado es un sonido prácticamente idéntico (muchas veces completamente idéntico, depende del grado de compresión aplicado) al sonido original. A este sonido sin información innecesaria, se le aplican unos métodos de compresión muy potentes y el resultado final es un archivo de audio MP3, con una calidad buena y un tamaño muy reducido (la canción de 4 minutos del ejemplo anterior pasa a ocupar sólo 3,9 MBytes), lo que nos permite almacenar un número casi ilimitado de canciones en nuestro ordenador, en CDs o trabajar con ellas en Internet.

¿ Cómo se comprimen las películas ?
Una secuencia de imágenes completas, fotogramas o keyframes, pasadas a gran velocidad crean sensación de movimiento (el principio básico del cine); mediante la compresión a un formato comprimido sólo se recogen las partes de la secuencia que varían. Los keyframes son fotogramas o imágenes completas. Entre dos keyframes solamente cambia en pantalla aquellas partes con movimiento. Por ejemplo, durante una conversación el fondo queda estático y lo único que varía son las caras de los personajes, por lo que no es necesario modificar el fondo y por ello se deja como está. Con esto conseguimos comprimir la película.